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Encore énigmatique en dépit des études ethnographiques, le peuplement de Madagascar résulte d’un métissage complexe où se retrouvent la succession des immigrations connues depuis le 10ème siècle et une origine duale asiatique (malayo-indonésienne) et africaine (bantoue).
Les européens abordent l’île à partir du 16ème siècle. Si cette population est extrèmement variée, elle partage des valeurs, tel le culte des ancètres ou la tradition d'accueil et d'entre-aide, qui lui confèrent une unité certaine. La gentillesse et la joie de vivre des malgaches, malgré leurs difficultés, est vantée par tous ceux qui ont pu se rendre dans ce pays.
Le peuple malgache est un peuple particulièrement attachant. A Madagascar coexistent des groupes ethniques (ou socio-ethniques) divers. La communauté malgache est composée «officiellement» de 18 ethnies principales, chacune parlant sa variété linguistique de malgache.
- Merina : «ceux des hauteurs»; d’origine asiatique (indonésienne) assez marquée, ils résident au centre de l’île.
- Betsileo : «ceux qui sont invincibles»; ils vivent dans la région de Fianarantsoa (centre-est) et sont d’excellents riziculteurs et artisans du bois.
- Betsimisaraka : «ceux qui ne se séparent pas»; tribu la plus importante vivant le long de la côte est, ils cultivent le café, la girofle et la canne à sucre.
- Sakalava : «ceux des longues vallées»; ils occupent un territoire très vaste sur toute la côte ouest, du nord jusqu'à Tuléar (à l’ouest).
- Antaisaka : «ceux qui viennent des Sakalava».
- Antandroy : «ceux des épines», ils vivent à l’extrémité sud de l’île.
- Mahafaly : «ceux qui font les tabous», voisins des Antodroys, ce sont des sculpteurs.
- Vezo : ce sont des pêcheurs de l’Afrique de l’Est installés au sud de l’île.
- Bara : d’origine bantoue, ils sont souvent éleveurs de zébus.
- Antakarana : «ceux de l'ankara : la falaise»; ce sont des pêcheurs et des éleveurs (au nord).
- Antemoro : «ceux du littoral», ce sont en grande partie des cultivateurs.
- Antaifasy : «ceux qui vivent dans les sables», sur la cote est.
- Masikoro : agriculteurs du sud de l’île Antambahoaka : un groupe du Sud-Est d’origine arabe et aux traditions islamiques
- Tsimihety : «ceux qui ne se coupent pas les cheveux», vivant dans le Nord-Ouest, ils sont éleveurs et riziculteurs.
- Tanala : «ceux qui vivent dans la forêt», vivent sur les falaises de la côte Est, dans la forêt; ils détiennent un grand savoir sur les plantes médicinales.
- Bezanozano : «ceux aux nombreuses petites tresses», ce sont des forestiers de la côte Est.
- Sihanaka : «ceux qui errent dans les marais», ils habitent dans la région du lac Alaotra, agriculteurs (nord-est).
Les principales communautés des plateaux sont les Merina, qui représentent le quart de la population (25 %), et leurs cousins les Betsileo (12 %). Les membres de ces deux groupes descendent essentiellement d'immigrants venus de Malaisie et d'Indonésie, qui colonisèrent Madagascar il y a environ 2000 ans.
Les régions côtières sont habitées surtout par des populations métissées de Malais, d'Indonésiens, de Noirs africains et d'Arabes; parmi ces groupes, citons les Betsimisaraka (10,9 %), les Sakalava (6 %), les Antaisaka (5 %), les Antandroy, les Mahafaly et les Vezo.
La population étrangère dépasse de peu le million de personnes, (8% de la population globale) et comprend notamment des Comoriens, des Indiens (appelés "Karana"), des Français, des Chinois, des Mauriciens et des Syriens.
Répartition géographique de la population.
Plus peuplées que l’ouest et le sud, les régions centrales et orientales sont le prolongement naturel de l’installation des immigrés des siècles antérieurs qui débarquèrent sur la côte est pour aller s’installer vers les Hautes-Terres.
L’occupation de l’ouest et du sud n’a débuté que bien plus tard. La répartition de la population se révèle quelque peu anarchique dans la mesure où les meilleures terres, essentiellement à l'ouest, sont faiblement peuplées, tandis que les terres épuisées des côtes orientales et des hautes terres du centre sont surpeuplées. Quelle que soit leur origine ethnique, les habitants de Madagascar sont répartis assez inégalement entre les six provinces du pays:


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Graines de bitume, enfants de la rue, Tana

Mokana, orphelinat à Fianarantsoa